ESTADOS UNIDOS- Un economista de las abejas explica el papel vital de las abejas en el cultivo de sabrosas almendras

Internacionales 29 de agosto de 2018 Por La colmena news.com
Brittney Goodrich ,profesor asistente y economista de extensión de la Universidad de Auburn no trabaja para ninguna consultora ni posee acciones o recibe fondos de ninguna compañía u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no ha revelado afiliaciones relevantes más allá de su nombramiento académico.
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A veces se informa que uno de cada tres bocados de comida depende de las abejas. Como suele suceder cuando una idea fácil de comprender se propaga, hay una dosis de verdad y una dosis exagerada.

La estadística se basa en un estudio de 2007 que encontró que el 35 por ciento de los cultivos alimentarios del mundo dependen de polinizadores animales de un tipo u otro para permitir la polinización y la producción de semillas.

Si bien la polinización de los cultivos ocurre naturalmente, también hay un aspecto comercial. Y ahí es donde zumban las abejas de miel en la imagen. Representan de lejos el proveedor más comercializado de servicios de polinización, ya que los granjeros de todo el mundo les pagan a los apicultores para que transporten sus colmenas a los campos de manzanas y almendras para que las abejas revoloteen de flor en flor, transfiriendo polen y permitiendo que se desarrollen las frutas y nueces.

Mi propia investigación se ha centrado en la importancia vital de las abejas para la producción de almendras de California, una industria con un valor de 11 mil millones de dólares para la economía de California. Y, de hecho, las almendras también son vitales para la salud de las operaciones de apicultura estadounidenses.

El negocio de la apicultura.
La mayoría de nosotros no pensamos en las abejas como ganado. Tendemos a imaginarlos zumbando alrededor de flores en la naturaleza, ocupándonos de sus propios asuntos hasta que ocasionalmente nos interponemos en el camino de sus aguijones. Sin embargo, para la mayoría de las colonias de abejas en los Estados Unidos, considerarlas como ganado es la mejor caracterización.

Los apicultores, también conocidos como apicultores, utilizan la dinámica de la población natural de las colonias de abejas para producir miel y proporcionar servicios de polinización. Los apicultores mueven sus colonias por todo el país rastreando el forraje para reducir los costos de alimentación suplementarios y proporcionan a las colonias tratamientos de plagas y enfermedades cuando es necesario.

Los más de 20,000 apicultores en los Estados Unidos difieren en la forma en que operan, pero un patrón migratorio típico podría ser el siguiente: El año de la apicultura comienza en enero, esperando que las almendras florezcan en California. Una vez que termina la floración de la almendra, el apicultor mueve las colonias hacia arriba a través de las manzanas polinizadoras del Noroeste del Pacífico y otras cosechas que florecen en primavera. En mayo, el apicultor lleva las colonias a Dakota del Norte para producir miel de trébol, canola y girasoles.

A medida que la producción de miel disminuye en el otoño, el apicultor regresa a California para esperar la polinización de las almendras en enero, y el ciclo comienza de nuevo.

Es difícil determinar cuántos apicultores residen en cada estado debido a la naturaleza migratoria de las operaciones de apicultura, sin embargo, la mayoría de los apicultores tienen al menos una de sus bases en Dakota del Norte o Dakota del Sur. Existe un gran potencial para la producción de miel en estas áreas, de hecho, Dakota del Norte generalmente produce al menos el doble de miel que cualquier otro estado.

La investigación ha encontrado que la industria de la apicultura está dominada por grandes empresas que administran, en promedio, alrededor de 4,000 colonias. Tales operaciones controlan alrededor de la mitad de todas las colonias de abejas de los Estados Unidos.

Pero incluso cuando los apicultores se mueven para mantener a sus abejas sanas y felices, el invierno siempre tiene un costo. Históricamente, los apicultores esperaban que alrededor del 15 por ciento de sus colonias murieran de octubre a abril debido a las bajas temperaturas y la falta de forraje de invierno. Las tasas de pérdida casi se han duplicado a 28 por ciento desde principios de la década de 2000 debido a una combinación de estrés, plagas, enfermedades y exposición a pesticidas.

La población real de colonias de abejas, sin embargo, ha sido poco afectada . Esto se debe a que los apicultores han ajustado sus prácticas creando más colonias en los meses de invierno para hacer frente a las altas tasas de pérdida. Los apicultores pueden crear más colonias comprando reinas adicionales de los criadores de la reina de las abejas y dividiendo una colonia en dos.

Sin embargo, esto tiene un costo y hace que la apicultura sea menos rentable, lo que eventualmente podría hacer que muchos apicultores dejen de trabajar.

Y el cierre de más apicultores sería una mala noticia para el suministro de alimentos del mundo porque muchos cultivos, como las manzanas, las sandías, las cerezas y los pepinos, dependen actualmente de colonias de abejas de miel criadas comercialmente para la polinización.

Quizás ningún cultivo los necesita más que las almendras de California. Y de la misma manera, ningún cultivo individual es más importante para la línea de fondo de los apicultores que la polinización con almendras de California, que actualmente representa más de un tercio de los ingresos de la apicultura en los Estados Unidos.

California es el mayor proveedor de almendras del mundo , ya que representa el 77 por ciento de toda la producción en 2017. Si ha comido una almendra recientemente, es probable que provenga de un árbol en el Valle Central de California.

La mayoría de las variedades de almendros requieren polinización cruzada (la transferencia de polen de una variedad de árbol a otra) para producir nueces. Los almendros no se polinizan fácilmente con el viento, por lo que para los huertos comerciales en California, esto requiere que las colonias de abejas de miel polinicen eficientemente y produzcan frutos secos.

Puede estar imaginando una única colmena de abejas en un hermoso huerto de almendros en flor. Si es así, en parte tienes razón, pero la escala es difícil de comprender.

Aproximadamente 1 millón de acres de almendros florecen colectivamente durante un período de tres semanas cada mes de febrero, creando vistas panorámicas espectaculares, pero también ejerciendo una enorme presión sobre los agricultores para que los polinicen rápidamente. Cada acre de almendras requiere aproximadamente dos colmenas de abejas, cada una de las cuales alberga típicamente una colonia de aproximadamente 20,000 abejas. Con 2 millones de colmenas necesarias, eso es más de la mitad de la población total de colmenas en los Estados Unidos.

En 2017, los apicultores de Dakota del Norte, Idaho, Florida y otros estados enviaron 1,7 millones de colonias a California para polinizar almendros, o aproximadamente el 64 por ciento de la población total a partir del 1 de enero. Las abejas viajan en camiones semi-camiones de 400 a 500 colonias cada una.

Una de las razones por las que muchos apicultores hacen el largo viaje es porque las tasas de polinización de las almendras son especialmente altas. El precio promedio de $ 171 por colmena en 2017 fue más de tres veces la tasa de otros cultivos más tarde en la primavera.

Ahora puede que se esté preguntando, ¿cómo sabe un cultivador que el huerto se está polinizando efectivamente una vez que las colmenas están en su lugar? En otras palabras, ¿cómo podemos saber si las abejas están haciendo su trabajo?

Como puedes imaginar, un cultivador de almendras podría no estar muy emocionado de meter la cabeza en una colmena para asegurarse. Sin mencionar que hay millones de flores en un acre de almendras. Con más de 33 mil millones de abejas zumbando, el seguimiento de la polinización es relativamente difícil.

La forma en que lo hacen es contratar a un inspector externo para medir la " fortaleza de la colonia " . Un inspector abre algunas de las colmenas y calcula la cantidad de abejas dentro de la colmena sacando marcos extraíbles. La idea es que si una colmena tiene ocho marcos cubiertos con abejas, tiene la fuerza suficiente para polinizar adecuadamente los árboles que se encuentran cerca.

Los requisitos de resistencia de las colonias a menudo se incluyen en los contratos de polinización de almendras, por lo que las colonias con más abejas a menudo reciben tasas de polinización más altas.

Es difícil sobreestimar la importancia de las almendras de California para la estabilidad de la salud general de los apicultores de EE. UU.

Si los problemas que aquejan a las colonias de abejas de miel continúan o incluso empeoran, esto podría hacer que sea mucho más difícil suministrar suficientes abejas para las floraciones de almendras de febrero, lo que significaría una gran pérdida en los ingresos de la apicultura. Esto a su vez hace que sea más difícil comprar reinas adicionales necesarias para mantener a la población en general y lidiar con los problemas de salud de las abejas durante todo el año.

Es importante que los científicos continúen investigando los problemas de salud de las colonias para garantizar que la industria apícola de los EE. UU. Pueda continuar prosperando y proporcionar a nuestras mesas frutas y verduras, además de miel, por supuesto.

Pero todo vuelve a esas almendras de California. Así que la próxima vez que comas uno, agradece a las abejas y a sus cuidadores.

Fuente: The conversation US

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